Op woensdag 22 februari vond de Cyclocross Masters plaats in de Hasseltse Ethias Arena. Voor de eliterijders het parcours verkenden, volgden meer dan tweehonderd kinderen een initiatie veldrijden onder leiding van ex-wereldkampioenen Erwin Vervecken, Paul Herijgers en Roland Liboton.

De populariteit van het veldrijden groeide de laatste jaren enorm in Vlaanderen. De sport blijkt ook enorm populair bij de jeugd. Op een aangepast parcours konden woensdag kinderen tussen 6 en 14 jaar hun veldrittalent testen in Hasselt. Deze initiatie moet de jeugd warm maken voor de sport.

Grote opkomst

“Voor elke wedstrijd van de GVA-trofee is er zo’n initiatie”, zegt Erwin Vervecken, drievoudig wereldkampioen. “Daar komen altijd veel kinderen naartoe, al hangt het een beetje af van de weersomstandigheden. Als het sneeuwt, komen er soms maar dertig tot veertig jongeren opdagen. Maar in normale omstandigheden zijn dat er heel wat meer. Het record van dit jaar staat op driehonderd deelnemers, dat was in Lille.”

De opkomst in Hasselt was ook talrijk. Vervecken: “Er kwamen beduidend meer kinderen dan vorig jaar, al is deze cross altijd populair bij kinderen. Ook mijn zoon en die van Sven Nys reden mee. Het indoor parcours zorgt voor een extra showelement, dat lokt meer interesse. Bovendien speelt het weer hier geen rol.”

Amusement en veiligheid

De jeugdinitiatie wil kinderen vooral amuseren. “Het belangrijkste is dat de jonge deelnemers het leuk vinden en dat alles veilig verloopt. Dat is onze hoofdtaak”, zegt Vervecken, die geregeld zulke initiaties begeleidt. “Uiteraard zie je soms kinderen die talent lijken te hebben, maar vaak zijn ze veel te jong om daar nu al verder mee te gaan. We willen de kinderen vooral enthousiast maken voor de sport.”

Competitierijden in cyclocross kan pas vanaf de aspiranten: de 12- en 13-jarigen. Veel deelnemers kwamen dan ook met een gewone fiets of een mountainbike, zo ook Lucas (13) en Wietse (11). “Wij zitten bij een mountainbiketeam in Leuven en wilden veldrijden eens proberen. Een initiatie is dan ideaal.”

Belgisch fenomeen

Onder de deelnemers waren ook tientallen meisjes. Vervecken: “Veldrijden bij vrouwen bestaat al meer dan tien jaar. Ook hier is er een vrouwencross. Bovendien is veldrijden prominent aanwezig in het nieuws. Het is dus logisch dat steeds meer meisjes zich interesseren in de sport.”

Veldrijden mag in België dan wel populair zijn, in het buitenland is het dat veel minder. “Buitenlandse races organiseren nooit een jeugdinitiatie”, zegt Vervecken. “Het zou misschien een goede manier zijn om de sport bij de jeugd te promoten. Maar zo’n toeloop als hier, krijg je toch nooit.”

© 2012 – StampMedia – Tekst: Paul Eyben, foto’s: Antonino Musso
Foto: Voorafgaand aan de Cyclocross Masters kon de jeugd het parcours al eens uittesten op 22 februari